Questo marine è passato dall’amputazione di una gamba alla modellazione e agli sport d’élite

In una competizione del 2021 per atleti con disabilità fisiche, la veterana del Corpo dei Marines Annika Hutsler ha incontrato una bambina di 10 anni che, come lei, aveva un’amputazione della gamba sotto il ginocchio.

La madre della ragazza ha chiesto a Hutsler cosa facesse per vivere. Hutsler – il cui annuncio per il marchio di fitness Athleta era appena uscito – l’aveva fatto ha recentemente lasciato il Corpo dei Marines e aveva iniziato a fare la modella.

“Gli occhi di questa bambina si sono illuminati”, ha detto Hutsler. “Lei dice, ‘Mamma! Quello è la ragazza della rivista.’”

“Mi ha colpito in quel momento: questa bambina ha 10 anni, viene da una città del Texas nel mezzo del nulla. È l’unica ragazza in tutta la sua scuola che le somiglia, probabilmente l’unica ragazza in tutta la sua città che le somiglia. E ora sta aprendo una rivista mainstream che hanno appena ricevuto, e vedono qualcuno che le somiglia”.

La Hutsler, con sede a Los Angeles, ha recitato in spot pubblicitari, è apparsa in pubblicità stampate per Target e ha sfilato in passerella per Tommy Hilfiger: un lavoro che ha detto le piace perché le consente di fungere da modello per le altre persone con disabilità.

È apparsa come Miss November nel calendario della raccolta fondi 2023 per Pin-Ups For Vets, un’organizzazione no-profit orientata ad aiutare i veterani feriti e malati. Il calendario presenta 13 veterane di sesso femminile con 101 anni combinati di servizio militare, secondo la fondatrice dell’organizzazione, Gina Elise.

Pin-Ups For Vets trova i suoi modelli di calendario attraverso un avviso di casting sui social media, ha detto Elise. Due amputati, entrambi veterani della Marina, sono stati inseriti in un calendario Pin-Ups For Vets.

Hutsler è ora un atleta che gareggia in sport adattivi di alto livello e ha modellato per marchi famosi. Ma quando si è arruolata nel Corpo nel 2017, il suo piano era più semplice: guadagnare una commissione attraverso il programma di arruolamento arruolato e servire 20 anni prima di andare in pensione.

Aveva iniziato a considerare l’esercito durante il suo ultimo anno alla Northern Arizona University su consiglio di un’amica. Aveva parlato con i reclutatori di ogni ramo, ma il Corpo dei Marines si è distinto.

Hutsler si è arruolata tre giorni dopo aver conseguito la laurea. Al campo di addestramento, ha lavorato duramente al suo allenamento, ha detto, ed è diventata persino una caposquadra.

Ma circa a metà dell’addestramento delle reclute, ha notato un dolore al piede destro. Il suo istruttore di esercitazione le disse che probabilmente stava reagendo in modo esagerato e che il suo corpo alla fine si sarebbe adattato allo stress del campo di addestramento.

“Ho mantenuto quella mentalità”, ha ricordato Hutsler. “Ero tipo, ‘Sì, sono solo debole. Andrà meglio, io diventerò più forte e andrà tutto bene.’ E poi non è mai successo”.

Il medico della Marina a Twentynine Palms, in California, dove Hutsler ha iniziato ad addestrarsi per diventare un tecnico di manutenzione elettronica, le ha inizialmente diagnosticato una frattura da stress. Circa nove mesi dopo, tuttavia, scoprì di avere un tumore che le cresceva al piede. E stava crescendo velocemente.

Nel luglio 2018 è stata inviata al Wounded Warrior Battalion della West Coast.

Dopo mesi di procedure mediche, inclusi molteplici interventi chirurgici invasivi, la Hutsler ha chiesto al suo medico quanto tempo aveva prima che avrebbe dovuto amputarsi la gamba. Il dottore le diede dai cinque ai 15 anni.

Smettila ora, disse Hutsler al dottore.

“Avevo appena compiuto 22 anni in quel momento”, ha ricordato. “Ero tipo, non sprecherò i miei 20 anni sapendo che mi taglierò una gamba. Preferirei essere in grado di vivere una vita di successo con l’amputazione piuttosto che aspettare che avvenga un’amputazione.

Prima di farsi amputare la gamba destra sotto il ginocchio, Hutsler ha contattato altri amputati sui social media per chiedere consiglio.

Confortata dal loro sostegno e stanca del dolore e degli interventi chirurgici infiniti degli ultimi anni, ha trovato speranza nella sua imminente amputazione.

‘La vita non va come previsto’

Hutsler ha ricevuto l’amputazione nell’aprile 2019 ed è tornato rapidamente all’attività fisica.

A giugno, stava gareggiando nel Dipartimento della Difesa in stile paralimpico Giochi di guerrieri — e portare a casa medaglie d’argento nei 100 metri e nei 200 metri in carrozzina.

Con il supporto di un programma Wounded Warrior Battalion, ha esplorato sport meno tradizionali, come il tiro con l’arco e il rugby in sedia a rotelle.

Dalla sua amputazione, Hutsler ha gareggiato in snowboard, atletica leggera, tiro a segno, nuoto, tiro con l’arco, rugby in sedia a rotelle e pallavolo seduto. Fa anche altri sport, come l’arrampicata su roccia, il wake surf, il surf oceanico, lo yoga e il golf.

Dopo essersi ritirato dal punto di vista medico come caporale nel gennaio 2020, Hutsler ha continuato a competere in eventi rivolti a truppe disabili e veterani. Ai Warrior Games di Orlando, in Florida, ad agosto, ha vinto 10 medaglie in sei sport.

“Per me, le medaglie non sono l’obiettivo finale”, ha detto. “La cosa reale è vedere quanto sono arrivato lontano e vedere che, ‘Ehi, solo un paio di anni fa, ero seduto nella mia stanza in caserma con così tanto dolore e così tante medicine, e ora sono qui fuori a fare tutto questi eventi con una gamba sola.’”

Lo snowboard ha un significato speciale per Hutsler, che si è innamorata di questo sport mentre era al college e il cui obiettivo n. 1 dopo la sua amputazione era tornare di nuovo.

Usando una protesi specifica per lo snowboard, era su una tavola otto mesi dopo l’amputazione. Ora spera di qualificarsi per le Paralimpiadi del 2026 in questo sport.

Oltre alla sua preparazione atletica, alla modellazione e a molti appuntamenti con i medici – da due a 10 a settimana – Hutsler ha detto che spera di parlare di più in pubblico nei prossimi anni.

Un messaggio chiave che le piace condividere con le persone, ha detto, è l’importanza di adattarsi quando la vita non va secondo i piani.

“Se tutto andasse per il verso giusto, probabilmente sarei un capitano del Corpo dei Marines in questo momento e sulla mia strada per 20 anni, ma, ovviamente, non è successo”, ha detto.

“Va bene che la vita non vada come previsto. Puoi fare una vita così grande, anche dopo la tragedia, anche dopo la malattia. C’è ancora vita da vivere, anche quando pensi che tutti i tuoi piani siano andati male”.

Irene Loewenson è una giornalista del Marine Corps Times. È entrata a far parte di Military Times come editore nell’agosto 2022. Si è laureata al Williams College, dove è stata caporedattrice del giornale studentesco.

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