Costruire relazioni uno-a-uno per i disabili

Philanthropy Roundtable ha recentemente parlato con Andrew Oliver, fondatore di Fai per uno. Oliver lavora per affrontare il problema dell’esclusione sociale mettendo in contatto persone disabili e socialmente isolate che vivono a New York City con altre persone che possono formare relazioni e rispondere ai bisogni e agli interessi di ciascuna persona. Do For One lavora per abbinare i volontari difensori con le persone disabili che mancano di famiglia e comunità e hanno un disperato bisogno di compagnia, supporto sociale e inclusione.

D: Potresti presentare Do For One, la tua missione, la tua storia e il tuo focus?

Do For One si concentra in modo piuttosto ristretto su una cosa specifica ma importante: costruire relazioni individuali e gratuite per le persone con disabilità che vivono in isolamento sociale. Scherziamo dicendo che siamo matchmaker di un tipo non romantico. Cerchiamo persone che vivono a New York City che sono socialmente isolate e hanno pochissimi familiari coinvolti nelle loro vite. Quindi li abbiniamo a un avvocato in base a ciò che sappiamo della persona. Supportiamo quelle relazioni, che potenzialmente diventano a lungo termine.

D: Qual è la storia dietro il nome Do For One?

Il nome Do For One deriva da un motto coniato dal pastore Andy Stanley: “Fai per uno quello che vorresti poter fare per tutti. Vai in profondità piuttosto che andare in largo. Dare tempo non solo denaro”. Questa affermazione cattura così tanto dell’essenza di ciò di cui ci occupiamo ed è un invito che facciamo alle persone a essere coinvolte.

D: Raccontaci la tua storia e cosa ti ha portato a questo lavoro.

Mi sono trasferito a New York City nel 2003 per cercare opportunità come musicista e ho conosciuto poche persone con disabilità. Per farla breve, dopo due anni di vita in città, avevo tre o quattro coinquilini che cercavano di cavarmela. Finisci per fare ogni tipo di lavoro solo per sopravvivere, specialmente come artista.

Ho trovato un lavoro in questa agenzia chiamata Job Path, che aiuta gli adulti con disabilità dello sviluppo a essere più coinvolti nella loro comunità e a trovare lavoro. Questo era un programma che era in risposta al movimento di deistituzionalizzazione. La prima persona con cui mi è stato assegnato di lavorare, da giovane musicista girovago di 20 anni che sapeva molto poco, era un uomo di nome Tony Brooks. All’età di sei anni, Tony è stato mandato in un istituto psichiatrico chiamato Willowbrook State School a Staten Island, uno dei più grandi istituti psichiatrici del mondo a un certo punto.

Tony è stato abbandonato dalla sua famiglia e non li ha più visti. L’ho incontrato molto più tardi nella vita, quando aveva 50 anni. Ma quando ho conosciuto la sua storia, il mio cuore si è spezzato. Sembrava semplicemente un mondo diverso da qualsiasi cosa avessi mai sperimentato in vita mia.

Ho lavorato con lui per due anni. Spero di essergli stato d’aiuto, ma mi ha aiutato perché mi sono reso conto che molte delle cose che stavo perseguendo erano piuttosto vuote rispetto a ciò che dovevo fare per lui. Tony è diventato come una famiglia per me.

Quando non lavoravo più con lui a pagamento, rimasi nella sua vita. I miei amici sono diventati suoi amici. Ha iniziato a frequentare la chiesa con me. Quando la mia famiglia veniva in visita dall’Illinois durante le vacanze, mi assicuravo di includere Tony. Anche se questo non avrebbe mai sostituito la sua stessa famiglia, volevo fornire un senso di famiglia nella sua vita nel miglior modo possibile.

La mia relazione con Tony mi ha insegnato il valore delle relazioni date gratuitamente e ho visto quanto fosse curativo per lui. È stato anche curativo per me. Solo più tardi ho appreso del programma Citizen Advocacy, ed è allora che ho capito che la mia vocazione è invitare altre persone come me ad avere relazioni con persone come Tony.

D: Chi è il tuo cliente tipo? Che tipo di esperienze hanno in comune?

Chiamiamo le persone che ricevono i nostri servizi partner, piuttosto che clienti. Stiamo cercando persone disabili a New York City che sono significativamente isolate socialmente. Sono senza qualcuno che arriva dall’esterno per essere un amico o un avvocato, ed è probabile che potrebbero rimanere socialmente isolati per il resto della loro vita.

Lavoriamo con persone che soffrono di paralisi cerebrale, autismo, sindrome di Down, disabilità intellettiva lieve, tetraplegia, un’ampia gamma di disabilità. Ma il problema che stiamo affrontando è l’isolamento o l’esclusione sociale, non tanto la disabilità. Non offriamo terapia o lezioni. Queste cose hanno il loro posto, ma crediamo che in realtà il problema più grande che queste persone devono affrontare sia l’esclusione sociale.

Il problema non è tanto che devono usare una sedia a rotelle o avere una disabilità mentale. È che la società ha deciso che non vogliamo persone così in giro.

Q: Il retroscena con Tony è fantastico. Hai uno o due altri esempi di storie avvincenti di persone che hai servito?

Un altro esempio è Shannon, che è tetraplegica. È diventata disabile quando era un’adolescente. E a causa del suo background familiare rotto, è diventata in gran parte dipendente dall’assistenza retribuita e da altri servizi sociali per ottenere le cure di cui ha bisogno. Ha sviluppato un rapporto molto stretto con una delle sue collaboratrici domestiche, originaria della Bolivia. Nel 2019, Shannon si è trasferita temporaneamente in Bolivia perché desiderava disperatamente ricevere cure adeguate.

Quando Shannon è tornata a New York nell’autunno del 2019, ho ricevuto un’e-mail dall’ambasciata degli Stati Uniti in Bolivia. Si chiedevano se potessimo esserle d’aiuto. A quel tempo, eravamo un piccolo programma con un membro del personale a tempo pieno e uno part-time. Ero un pó nervoso.

Shannon è stato trasferito al Coler Hospital di Roosevelt Island. E vai a capire, è proprio lì che si trova il nostro “quartier generale”, per così dire.

Shannon è arrivata con il suo zaino e nient’altro. Mentre si stava sistemando al Coler Hospital, l’ho abbinata a un avvocato che l’ha aiutata a procurarsi cibo e altre necessità, a sistemarsi e ad aiutarla a sentirsi il più a casa possibile. L’avvocato le ha procurato un telefono cellulare con un piano di servizio in modo che potesse contattare la sua amica in Bolivia.

Non sapevamo che la pandemia sarebbe arrivata mesi dopo e l’ospedale sarebbe stato bloccato. Shannon ha usato quel cellulare per capire come uscire dall’ospedale e trovare un appartamento nell’Upper West Side. Lì, l’abbiamo abbinata a un’altra sostenitrice, Karen.

Karen vive a pochi isolati da Shannon e sono diventati amici intimi. Shannon ha avuto una serie di crisi negli ultimi tempi e ha dovuto tornare temporaneamente in una casa di cura, ma Karen è stata lì per tutto il tempo, sostenendola.

Questa è solo una storia. Chris, uno dei nostri sostenitori volontari, lavora con Evan, che ha alcune disabilità mentali. Chris è un pastore presso la One Community Church a Hell’s Kitchen. La sua posizione ha aperto la strada a Evan per aver apprezzato i ruoli sociali all’interno della chiesa.

Evan ha avuto l’opportunità di guidare alcuni gruppi di sensibilizzazione della comunità che stanno ripulendo il quartiere. Ad esempio, hanno aiutato i distretti di polizia a Hell’s Kitchen. Ed Evan è visto e apprezzato come leader in quella chiesa.

Entrambi questi esempi mostrano come queste connessioni possano non solo essere protettive e talvolta salvavita, ma anche dare a qualcuno un vantaggio nella società. Questa esperienza ha dato a Evan la possibilità non solo di essere servito, ma in realtà di servire, di farsi avanti e di diventare un leader e plasmatore di cultura nella chiesa.

D: Come sono in genere i tuoi volontari difensori? Chi è attratto da quel ruolo?

Abbiamo alcuni giovani sostenitori volontari tra i 20 ei 60 anni, ma la maggior parte ha tra i 30 ei 40 anni. Sono per lo più newyorkesi indaffarati, impegnati nel loro lavoro e cose del genere. Cerchiamo di trovare persone che considerano New York City la loro casa e non solo un posto dove stare temporaneamente, perché vogliamo che le persone si impegnino in queste relazioni.

Le persone sono motivate a entrare in queste relazioni per una serie di motivi. La maggior parte di loro è motivata dalla loro fede e dagli insegnamenti di Gesù per essere un buon samaritano e per essere ospitali verso gli umili ei rifiutati. Do For One offre loro un modo davvero autentico per farlo.

D: Raccontaci un po’ del futuro. Quali sono i tuoi obiettivi?

La nostra missione è focalizzata esclusivamente sulla costruzione di relazioni uno-a-uno, liberamente donate. Vogliamo solo continuare a migliorare nel farlo.

A partire dal 2024, stiamo cercando di avviare più capitoli Do For One. Piuttosto che Do For One in continua crescita, con sempre più personale, avremo in realtà più piccoli capitoli di base situati e investiti in particolari quartieri. Potremmo quindi potenzialmente spostarci oltre New York City.

Uno sviluppo incoraggiante è che molte persone sono venute a New York per farci visita e conoscere il nostro programma.

D: Se il denaro non fosse un oggetto, cosa penseresti per la tua organizzazione?

Vorremmo continuare a fornire stabilità all’interno del nostro programma attuale, crescere oltre e fornire fondi iniziali per i nuovi capitoli Do For One, sia all’interno che all’esterno della città. Potremmo continuare a investire nei nostri leader e ottenere loro tutto il supporto di cui hanno bisogno per realizzarlo.

Si è tentati di dire: “Oh, avremmo un edificio a Manhattan e forniremo alloggi” o vorremmo avviare una scuola o qualcosa del genere. Ma sono abbastanza convinto di questo bisogno fondamentale di relazioni personali da uomo a uomo. E penso che spesso vengano trascurati. Anche se i soldi non fossero un oggetto, prevedo comunque che rimarremmo concentrati su quello.

Do for One è incluso nelOpportunità Playbook di Philanthropy Roundtable, dove puoi trovare maggiori informazioni sul loro impatto e programmazione. Se sei interessato ad aiutare ad accelerare l’impatto di questa organizzazione, contatta il direttore del programma Philanthropy Roundtable Esther Larson.

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