La fantastica chimica che traspira all’interno di colorate foglie autunnali

CINDY MURRAY Speciale per il Daily Sun

Ah… autunno! Quanto mi piace la stagione! Come mi godo le sue dolci brezze e i suoi cieli azzurri pieni di nuvole cotonose! E soprattutto, come attendo con impazienza la vetrina dei colori autunnali del nord dell’Arizona!

Per me, il presagio dell’autunno è l’esibizione frondosa del mio rampicante della Virginia di vibranti arancioni e bordeaux a fine agosto. Successivamente, le robinie a Timberline passano dal verde brillante all’oro.

Ma è solo tra settembre e ottobre che la vera tavolozza dell’autunno risplende nell’High Country. In questo periodo dell’anno, mi fermo spesso a chiedermi quale chimica fantastica debba trasparire all’interno di queste foglie per dare tali incantevoli esibizioni di colore.

Se condividi la mia curiosità, continua a leggere. Tieni presente che sto parlando di piante decidue non sempreverdi. E il mio uso della parola “albero” è solitamente intercambiabile con “arbusto” o “pianta”.

Le persone stanno anche leggendo…

Sai già che la clorofilla chimica dà alle foglie il colore verde. Attraverso un processo chiamato fotosintesi, la clorofilla aiuta a produrre uno zucchero, il glucosio, che nutre l’intera pianta o albero. Lo fa catturando l’energia dalla luce solare e assorbendo anidride carbonica e acqua. Tutte le piante sono veri e propri laboratori di fotosintesi per tutta la tarda primavera e l’estate, fabbricando il proprio cibo per la crescita, la riproduzione e la conservazione del cibo invernale.

Gli alberi decidui non sarebbero in grado di sopravvivere all’inverno se conservassero le foglie. L’acqua liquida scarseggia durante i mesi freddi e le foglie larghe e piatte consentono a troppa acqua di fuoriuscire attraverso i loro numerosi pori. Con l’inizio delle giornate più corte dell’autunno e delle notti più fresche, gli alberi decidui diventano “consapevoli” che l’inverno è nel prossimo futuro (un piccolo miracolo in sé). Un albero si prepara a far cadere le foglie rallentando la produzione di clorofilla. Il pigmento viene scomposto nei suoi vari nutrienti e trasportato fuori dalle foglie per essere immagazzinato nel tronco, nei rami e nelle radici. Questi nutrienti nutriranno l’albero per tutto l’inverno e l’inizio della primavera.

Una volta che le foglie perdono la loro clorofilla, i pigmenti che erano sempre stati nelle foglie ora sono in grado di manifestarsi. E così, inizia la magnifica vetrina dei colori dell’autunno! Le xantofille riflettono la luce gialla, conferendo a pioppi, frassini, betulle, locuste e alcune querce le loro brillanti sfumature dorate. I caroteni (pensa alle carote) conferiscono agli aceri da zucchero e ad altre piante, come i miei sommacchi, brillanti toni arancioni.

I pigmenti antociani dipingono con i colori più vividi di tutti: rossi, cremisi e viola. Querce scarlatte, sommacchi rossi, qualche pioppo tremulo e aceri rossi possono essere davvero mozzafiato! A differenza di altri pigmenti, però, gli antociani non sono presenti per tutta la vita della foglia. Sono prodotti all’interno delle foglie in autunno quando la clorofilla viene scomposta e le vene che collegano le foglie ai rami iniziano a chiudersi. Nel processo, alcuni zuccheri si depositano all’interno delle foglie, innescando la produzione di antociani.

Alla fine, gli ormoni dell’acido abscissico stimolano gli alberi a chiudere tutte le vene che collegano le foglie ai rami, indebolendo gli attaccamenti. Quindi, le foglie cadono a terra.

Ora potremmo chiederci: “Il tempo ha un ruolo nei toni e nella luminosità del colore autunnale?” Sì, lo fa. I giorni senza pioggia a fine estate, seguiti da giornate soleggiate e notti fresche in autunno, creano un colore autunnale brillante ideale. Ecco perché:

Le giornate soleggiate di fine estate aumentano la produzione di zucchero e più zucchero viene prodotto, più rimane intrappolato nelle foglie. Le fresche notti autunnali prendono parte rallentando la velocità degli zuccheri che escono dalle foglie.

Ma ovviamente, le temperature di congelamento causano il congelamento e la caduta delle foglie rimanenti.

Le piante hanno altre strategie sorprendenti per sopravvivere a temperature gelide. In particolare, gli alberi acclimatano le loro membrane cellulari per consentire all’acqua e ai nutrienti di migrare fuori dalle cellule e negli spazi intercellulari per essere trasportati ai rami, al tronco o, più spesso, alle radici.

Inoltre, le piante possono convertire i loro amidi in zuccheri, che conosciamo come linfa. La linfa funge da antigelo nel regno vegetale. Quando questa chimica fantastica si manifesta negli aceri da zucchero, noi umani potremmo usare un po’ di chimica nostra per convertire la roba appiccicosa in sciroppo. Yum!

Cindy Murray è una biologa, co-editore di Gardening Etcetera. e un maestro giardiniere Coconino con estensione cooperativa dell’Arizona.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *